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夏普能否靠IGZO挽回“液晶之父”颜面?

被誉为“液晶之父“的夏普,可以说是“成也液晶,败也液晶”。

作为液晶显示的发明者,夏普在十数年的时间里在液晶产业领域可谓独领风潮。但其2012财年(截至2013年3月31日)的报表却显示,夏普销售额24785亿日元,比上年增加227亿日元;净利润为-5453亿日元,刷新夏普成立百年以来的最高亏损纪录。

液晶面板业务成了最大的亏损源2012财年营业亏损1389亿日元。

夏普也因此深陷债务危机:2013年6月,夏普有3600亿日元的联合银行贷款到期;2013年9月,夏普要偿还2000亿日元可转换的公司债;2014年3月,300亿日元普通债券到期;2014年9月,1000亿日元普通债券要偿还。

或许正是为了扭转上述负面形象,日本夏普株式会社首席常务执行董事、夏普(中国)投资有限公司董事长菅野信行日前约见中国媒体,抛出淡化液晶,以及工业复兴计划。

偏重液晶的“祸根”夏普30年前已然种下

夏普的TFT(薄膜晶体管)液晶业务一直推动着该公司的业绩扩大。而为其打下基础的契机,是1980年代末始于天理工厂(奈良县天理市)的一个项目。

项目最初启动时,成员约100人,分别来自基础研究、太阳能电池、计算器用单色液晶3个部门,大部分成员在这个项目中的工作都是研究如何确立液晶制造工艺。

这个项目是夏普横跨部门招募成员、短期完成业务化的“紧项(紧急项目制度)”之一。凭借这个传统,夏普孕育出了数不胜数的新业务,但长期从事液晶业务的某位夏普老员工指出:“天理工厂的这个项目其实也是导致夏普偏重液晶的根源。”这是因为原来身为液晶制造技术人员的成员后来多晋升高管,参与到了夏普整体的经营之中。具体来说,统管项目的鹫塚谏升任副社长,原来分别是课长和主任的中武成夫升任副社长、片山干雄升任社长(现会长),水岛繁光升任了副社长。

作为液晶电视一条龙生产线而备受关注的龟山工厂(三重县龟山市)。现在正在加紧向中小型液晶转变。

除此之外,有些成员后来还成为了执行董事。回顾当时的情景,前面提到的夏普老员工说:“TFT液晶业务虽然收获了成功,但就组织而言,区区100位成员中竟然诞生了如此之多的高管,情况实属异常。”

“液晶派”担任经营高管之后,积极投资液晶业务逐渐成为了既定路线。成立天理工厂后,该公司又马不停蹄地建设了多气工厂(三重县多气町,3条生产线)、龟山工厂(三重县龟山市,2条生产线)和堺工厂(堺市,1条生产线)。投入约4300亿日元的巨额资金建设的堺工厂于2009年开工投产,因为刚好处于雷曼危机之后,所以招致了今天的经营低迷。

那位夏普老员工指出,对于制造技术人员来说,“建厂是最有成就感的工作。‘经营等同于建设液晶工厂’变成了理所当然的思路”。为了重建经营,夏普正准备摆脱液晶、开拓新的业务,与此同时,组织体制也需要摆脱液晶派。

夏普欲借助IGZO技术实现逆袭

夏普和全球半导体产业的三强之一,也是目前智能移动终端领域实力最强的厂商——高通公司达成了一项资本合作以及技术合作开发协议。高通将注资1.2亿美元用于和夏普共同开发新一代显示技术。

1.“IGZO”良品率难题终被攻克

夏普的IGZO技术曾经在2011年被多次提起,主要原因是当初一度盛传苹果的new iPad将会放弃IPS面板改用性能更好的夏普IGZO面板。但由于IGZO技术的良品率始终难以达到满足苹果海量订单的需要,new iPad最终不得不依然选择了IPS面板。

当初苹果之所以看上了夏普的IGZO面板,主要原因是IGZO面板具备了一些非常适合移动设备的特征。而随着夏普对IGZO技术不断的研发和改进,“目前夏普已经成功的将IGZO面板的良品率达到了量产的水准。此外现在主要生产移动设备中小尺寸面板的龟山二工厂已经完成了IGZO技术的升级。”负责技术的无锡夏普电子元器件公司副董事长筒井正治对本站记者介绍到。

更重要的一点是,IGZO技术可以充分利用原有液晶面板生产线的设备,整体改造的成本也比较合理。因此对于夏普而言并不会造成任何新的财务负担。筒井正治在接受采访时说。

如果筒井正治的话属实,这就意味着夏普IGZO面板已经具备了大规模商业化量产的能力。考虑到市场容量巨大的智能移动终端对高性能中小尺寸液晶面板有着强烈的需求,IGZO面板的量产势必也会带动整个夏普经营业绩的进一步提升。

IGZO技术的成功对于夏普来说可谓是至关重要。因为从目前移动终端的发展态势看,处理器等硬件的性能提升速度很快,但是电池技术却始终难以突破。这就意味着市场未来对低功耗的硬件有着更为迫切的需求。而极低的功耗只是夏普IGZO技术的众多优势之一。

2.夏普IGZO技术主要优势解读

“IGZO”是“铟镓锌氧化物”的简称。这项技术主要是通过全新的IGZO(铟In、镓Ga、锌Zn)材料来取代a-Si非晶硅薄膜晶体管。IGZO材料主要的特点是具备“高速电子迁移率”。其驱动液态晶体偏转的电极体积可以做到非常小,这样既提升了液晶面板的开口率,又可以让像素进一步小型化从而提高像素密度。

无锡夏普电子元器件公司副董事长筒井正治表示:“IGZO-TFT主要是材料的改进。IGZO TFT器件具备高精度的特性,其电子迁移率是传统a-Si非晶硅TFT的20-50倍。”

此外,IGZO液晶还具有独特的“怠速静止”技术:当屏幕显示静态的画面的时候,IGZO屏幕只需要极低的屏幕刷新率,而传统液晶则要保持60Hz的刷新率以保证液晶的状态。IGZO-TFT的OFF性能比a-Si非晶硅TFT低100倍,比LTPS低温多晶硅液晶面板则低了1000倍。

筒井正治做了一个比喻:“液晶怠速与汽车引擎有些类似,汽车在停止的时候会关闭发动机,从而降低整体的耗能。普通的液晶显示器是以1秒60次(60Hz)的频率刷新画面,而IGZO液晶可以根据情况,把刷新速度降至1秒1次。这样一来,就可以带来更低的电量消耗,得到更出色的整体续航能力”。

“怠速静止”技术带来的另一个好处是让液晶屏幕的触控精度大大提升。当IGZO液晶处于“怠速静止”状态时,面板的电流噪声会变得非常非常小,这样系统就会拥有更高的触控灵敏度。例如采用IGZO液晶的Pad不仅可以用手指操控,还可以用笔尖很细的手写笔、手套甚至是指甲触控,带来高性能的UI触控体验。[!empirenews.page]

此外,IGZO技术还具备良好的生产性,可以直接利用夏普先进的大型玻璃基板生产线,提高切割的效率和数量。而在显示性能方面,IGZO液晶面板也不会对色域大小、色阶精度、可视角度产生任何负作用,依然可以保持夏普原有液晶面板相当的高水准。

虽然目前显示领域还有着OLED以及LTPS低温多晶硅液晶技术,但IGZO液晶技术依然有着不可替代的优势。“与OLED面板相比,夏普的IGZO面板成本低,并且已经能够实现400-500ppi的超高像素密度;而与传统a-Si非晶硅和LTPS低温多晶硅液晶面板相比,夏普IGZO面板在节能、触控精度方面也有着更大的优势,例如采用了IGZO面板的AQUOS智能手机连续使用两天都没有问题。”筒井正治对本站记者说,“低功耗和高操控性能,也正是移动终端未来重点需要改善的环节,IGZO技术的优点洽洽符合移动设备对性能改善的诉求”。

据悉,夏普从2012年12月开始已经与日本电信运营商NTT Docomo、软银、KDDI等合作推出了多款使用IGZO面板的智能手机和平板电脑,这些产品依靠超高清晰度和节能效果已经在市场上获得了了初步成功。夏普还计划将继续提升IGZO手机的比例,至少要实现30%的自主品牌智能手机都搭载IGZO面板。

3.联手高通 着眼未来

2012年12月,夏普还宣布了一项涉及99亿日元约合1.2亿美元,和高通公司进行资本以及技术合作的事项。这次合作的金额虽然相对于两个公司的规模并不很大,但对于两家企业来说,意义却同样重要。

此次合作将以高通向夏普注资的形式发生。高通将注资99亿日元(约合1.2亿美元),由此获得夏普5%左右的股份。

据菅野信行介绍,高通是目前全球半导体行业的三强之一,也是移动智能芯片领域的领导者。双方在过去长期的业务交流合作中都对彼此的优势技术产生了浓厚的兴趣,最终产生了合作的想法。此次合作既可以提升双方的无形资产,也能提升各自的技术资产,实现优势互补。

此外高通公司还拥有MEMS显示技术,这项技术具有低功耗、高对比度、色彩还原优秀的特点,夏普未来也将和高通公司就MEMS显示技术展开共同研发,其中IGZO技术将会扮演更加重要的角色。

为移动设备提供具备“低功耗、高性能”表现的元器件,是IGZO液晶技术诞生的最大目的。而这或许也仅仅是个开始,也是在2013年即将迎来101岁生日的夏普实现逆转的新起点。

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